11/19

Half Speed Mastering 半速刻盤

上期我們談過  Columbia 的 Mastersound 的 Audiphile Pressing 中有部份是 Half Speed Mastering。查實在八十年代Half Speed Mastering (我們簡稱為HS) 在發燒唱片界中是其中最受歡迎的技術之一。簡單來說HS 刻盤是以一半的播帶速度將母帶的訊號輸入 cutting head 雕刻父盤。車床的速度亦調校成一半的速度配合。看似簡單的工序其實一點也不容易。現時刻盤的車床絕大部份都用自動的模式操作,進行 HS 操作的時候需要以人手控制。懂得手動控製刻盤的 master engineer 並沒有幾多個。手動刻盤需要掌握一定的技術。HS 刻盤時要求的技巧更甚。一般以實時刻盤的時候可以即時監聽到唱片的效果。進行HS 刻盤時因為半速進行,並不能夠監聽到唱片的音效;在調校方面是異常困難。試想一下如果你能夠將唱盤的 33/1/3 轉調校為 16/2/3 轉播唱的效果。另一方面因為是 HS 刻盤的關係,在播唱及還原時亦需要在 EQ 上配合才可以獲取恰當的音效。

既然是用了一半的轉速,刻盤的時間經常要超過一倍。對於切割車床 (cutting lathe) 及切割頭 (cutting head) 所佔用的時間絕不乎合經濟的原則。更何況用作 HS 刻盤的切割車床必需是最可靠的一部,亦即是最搶手的一部。負責的 master engineer 亦會是技術最高的一個。對人與物的要求均極高。可想而言之 HS 刻盤對於 master engineering 的公司來說,這絕非是一件人人都樂意做的事。不過若然你有技術,膽量和時間的話;HS 刻盤的確有不少的好處。大家可以想像得到因為有雙倍的時間,母帶上的資料能夠有更充份的時間傳送到切割頭上。切割頭亦因為有更充裕的時間,能夠從容地處理訊號;切割出更精準的坑紋。推動切割頭所需的電流亦大幅度地降低,因而令 driving amplifier 推動得更順暢。最初除了 Decca 有用 HS 刻盤外,七十年代的 JVC/RCA 在 master CD4 四聲道唱片的時候就必須借用 HS 刻盤的技術;將達到 30kHz 的訊號帶到唱片的坑紋上。HS 刻盤正好解決了這個問題。原本 30kHz 的訊號在進行HS 刻盤時轉換成 15kHz 而順利地達到目標。HS 刻盤的強項就是能夠將頻率轉化成一半,這令到原本十分困難處理的高頻效應輕易地刻錄在父盤之上。因此我們能夠輕易地察覺得到 HS 刻盤的黑膠唱片明顯地有較佳的高頻效應。又因為 inner groove 失真較少的源故,HS 刻盤亦減低了唱片末端出現的高頻衰減的情況。又因為切割頭在 HS 刻盤時對電流需求相應地減低,因而使切割頭有更大的 headroom 去處理訊號。因此亦增強了訊號的動態範圍。唱片亦順理其章地有更佳的瞬變,亦進一步有更佳的樂器分隔度。不過HS 刻盤絕非尚方寶劍,HS 刻盤對 master engineer 是頗有要求的。稍為在操作方面的差池或 EQ 方面的調校有失誤的話,唱片上的音效便會失樣。輕者在低頻方面有損失,嚴重的會破壞整張唱片的音效。

一般而言,早年(不經不覺已是上世紀了) 的 HS 刻盤在 MFSL 的 Stan Ricker 帶領下大多有不錯的音效。其實HS 刻盤是贏在起跑線,事源絕大部份的 HS 刻盤都標榜了使用原版母帶製作。就算末必一定是真正的第一代母帶,但亦多會是十分接近第一代的早期拷貝。使用的會是最佳的器材,大多數是 modify 過的 custom made 器材。負責的會是最頂尖的 master engineer,例如是 MFSL 的 Stan Ricker 及 Jack Hunt, 負責Nautilus master IAM 的 Bruce Leek, Richard Donaldson 等。而當年大部份的發燒品牌都會專程在日本由 JVC 專利生產的處女膠碟;唱片的訊噪比得到極大的改善。有了這些先決的優勢,HS 刻盤自然“勝人一籌“。

七十年代末期/八十年代除了 MFSL (Mobile Fidelity sound lab) 的 Stan Ricker, Nautilus, Columbia, A&M及 Reference recordings等主力標榜HS 刻盤外;其實其他品牌都有採用過這種刻盤的技術。例如 Telarc, Delos, Windham Hill 等發燒品牌初期都是使用 HS 刻盤。RCA 當年亦有一個 .5 系列以HS 刻盤複刻 Living Stereo年代的著名錄音。當年由Europadisk使用Teldec 的處女膠壓碟。RCA亦有一個在意大利製作的 Half Speed Master,這個被稱為 First Class Great Music Series糸列主要是複刻 RCA早年在意大利收錄的歌劇錄音為主;這個糸列大部份都是單聲道錄音。而 Time Life亦有一個HS 刻盤的爵士樂系列,這個系列亦是以複刻早年的單聲道錄音為主。其實美國的 EMI/Angel 亦生產過 RL (Red Line) 系列,其中使用 30ips 的母帶及處女膠外亦有用HS 刻盤的技術。除此以外 Pablo, Denon, Teldec, ProArte等亦有使用過HS 刻盤的技術,但為數並不多。除此 Stan Ricker 亦間中使用HS 刻盤的技術為個別唱片製盤;其中有 Decca/London, ELO 等的唱片。只要你見到 SR/2 便是他的傑作。這類別的 HS 刻盤沒有太過著跡宣傳,比較少人知悉。

nov1RCA 的 .5 Half Speed Master刻盤系列

nov2RCA 的 Half Speed Master 系列

nov3較為罕有的 EMI RL糸列中的Half Speed Master 刻盤

nov4這些都是HS 刻盤的黑膠唱片,其中部份是真正的”估你唔到” 。

近年的複刻盤亦未有放棄過HS 刻盤的技術,MFSL (MFSL早於九十年代出售給第三方,現在名為 MoFi 的全名仍稱為 Mobile Fidelity sound Lab 而已。Stan Ricker亦已在 2015年過身。)一直沿用此技術至現在。近年較為熱門的 Abbey Road Studio複刻盤亦標榜由Miles Showell負責的HS 刻盤技術。Miles Showell 亦是由 Stan Ricker 處取經關於 HS 的技術。Abbey Road Studio 自 2015年開始經已為 Universal Music 推出了好幾張熱門樂隊的複刻盤。網上亦有不少的評論,youtube中更有一個標題為Vinyl Half-Speed Mastering: pros/cons & test的片段。播出者ANA[DIA]LOG解說了HS 刻盤的好與壞再加上測試。我有興趣的只是末段對比的部份。


大家可以參考 6:40 – 9:32 的試聽部份

相信大家都會聽得出原版的一張比 HS刻盤的靚聲。不過我覺得 youtube 上這位上 ANA[DIA]LOG 人兄首先是整個比較有錯誤,標題上亦有錯誤,因為根本不能夠用一張 30年前的版本與 30年后的複刻盤比較。複刻盤無論是用何種技術亦不能夠代替在母帶方面的差異。所以整個比試並不能夠分辨出一般速度的刻盤與 HS 刻盤的分別。更何況他在詳述中亦有提及:

ORIGINAL VERSION: analog source, normal speed VS. RECENT RE-ISSUE: digital source, half-speed mastering

要知道上世紀八十年代 HS 盛世之時標榜的是使用原版母帶,是真真正正的analogue 母帶。原版是 analogue 母帶,複刻版是數位母帶;這個差別亦遠比 HS 與否大。根據Miles Showell 自已所說現在根本沒有人會給你原版的母帶來播。過了好幾十年的光景這些膠帶都到了幾乎一碰隨即分解的程度,絕對不容許你隨便落機放。他亦承認有部份的 remaster 用了一個現今容許使用的“ 最佳“拷貝轉為 digital file 去 remaster。而有部份則只能夠找到一個digital file 來使用。亦即是說Miles Showell/Abbey Road Studio的複刻盤(與其他複刻盤相若)由 digital file來做是必然的事。增多了這份 A/D 及 D/A 的話這個已經和 HS的好壞與否完全拉不上關係了。這種比較極其量只能說是原版與複刻版相比,HS 變成了犧牲品;十分無辜。

就留待我下期找一張原版與當年的HS 刻盤來比較一下吧。

高原  (11/19)

04/15

唱片封套

講了好幾期 TAS 上榜碟,這一期我會答一個經常收到的問題。要解答這個問題一點也不困難,只需要多幾張相片,字可以省幾行。


上面的幾個碟套上都有一些瑕疵;包括有 saw cut 鋸口,punch hole 打孔, cut corner 剪角。有很多朋友問我為甚麼碟套上有這些的瑕疵?細看之下這幾張碟有一個共通點:


這張有 saw cut 鋸口的唱片是 Ennio Morricone 的 Film Music Volume 1,留意碟套上部的電台版 Promo 燙金印。


這張 Macro Polo 的唱片有 cut corner 剪角,留意碟套上方的電台版 Promo 燙金印。


這張 Peter, Paul & Mary 的 The Best of Peter, Paul & Mary 亦有 cut corner 剪角,不過並沒有電台版 Promo 的燙金印。


這張 Peter, Paul & Mary 其實是電台首版。


這張 Flamenco Puro Live 有 punch hole,大家很容易看到碟套上的電台版 Promo 貼紙。


這張 Flamenco Puro Live 其實亦是電台首版。

要明白saw cut 鋸口,punch hole 打孔, cut corner 剪角的用意主要是唱片公司希望能夠識認一些免費送出的唱片。為的是防止有人張這些免費的贈品退貨退款。不過並非每家唱片公司都用同樣的手法,有部份是甚麼都不做;見過最誇張的是在唱片的 label 上打孔。除了是一般的電台版會出現以上的情況外,另外更常見的是唱片公司將積壓的存貨減價促銷時亦會有上述的情況。為的亦是防止有人用減價貨以正價退款。歸根究底這些唱片本身絕對沒有問題,只是外觀方面並不完美。如果你要收藏由內至外都完美的唱片的話,你可能需要考慮一下。但我個人較著重的是內在美,對於外在美是其次。唱片的聲比唱片套的外觀重要得多。

我從老板的藏片中找到一張 Pink Floyd 的 Dark Side of the Moon (DSOTM) ,碟套的外觀只是一般。除了有較多的磨損外還有一個 punch hole 打孔。我們先看看碟套的狀況:

這張 DSOTM (美版Harvest SMAS-11163) 其實是首版!

第一:開頁式的唱片套內頁有 Interpak TM Pats. Pending 的字樣。(事源第一版的封面設計仍在申請專利;第二版已不再出現。)

第二: A 面 deadwax 的編號是 F25 #1:

第三: B 面 deadwax 的編號是 F1 #3 加上 wly (Wally Traugott master):

Deadwax 上的字眼顯示的正是首版的編號。這張由外至內都有首版的標記,是不折不扣的的首版;但為何會有打孔呢?唯一的解釋的是這張有機會(我只說有機會)是電台版。部份六,七十年代的電台版多只會放一個貼紙,到八十年代開始才出現燙金印。這個貼紙經過幾十年的光景后脫落一點也不出奇。但要証明這張是電台版並未有足夠的証據,我只會說它是首版。

有部份的人會直接將saw cut 鋸口,punch hole 打孔, cut corner 剪角都當成電台版;我絕對不會。這個說法太武斷,我不敢認同。我只會說有機會,值得留意但不應隨便下定論。唯一可以肯定的是有這些情況的碟套裏面唱片並無不妥,這是鐵一般的事實。

4/15 (高原)

03/14

從七零年代的 Joseph and the Amazing Technicolour Dreamcoat 的成功開始到 Phantom of the Opera 是 Andrew Lloyd Webber 創作的高峰。其實在此之間 ALW 亦有極受歡迎的音樂劇。其中有十分成功的 Jesus Christ Superstar,Evita,Cats;另外亦有 Tell me on a Sunday,Starlight Express 及 Requiem 等。其中部份亦有 Sarah Brightman 的參予。印象中 Cats 是 Sarah Brightman 與 ALW 的首次,時年是 1981;Sarah Brightman 尚末嫁給 ALW。當年 Cats 的首演 (Original London cast 是由 Elaine Page 擔正, Sarah Brightman 是佔一席位。Cats 無論有 Sarah Brightman 與否都是一套非常出色的音樂劇,Elaine Page 落力演出。直至現在仍是 Elaine Page 是受歡迎的作品。Cats 其中的高潮就正正是 Memory 歌唱的部份。Memory 踫巧亦成為 Cats 其中最受歡迎的曲目之一。Cats 的黑膠碟有二個主要的版本。第一個是 Original London cast,由 Elaine Page 加 Sarah Brightman 。第二個版本是 Boardway Cast,由 Betty Berkley 做主角。兩個版本各有特色,各有千秋;大家不妨一試。

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Cats 的 Original London cast (Polydor CATX001), Elaine Page與 Sarah Brightman一起的演出。

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Cats 的 Boardway cast (Geffen 2GHS 2031), Betty Buckley擔當演出。

 

Sarah Brightman 另一張較少為人知的黑膠唱片是 ALW 的 Requiem。ALW 的 Requiem 亦是他較少為人認識的劇目。原因並非是它不好,主要是它很少整套演出。因為要上演 Requiem一點也不易。Requiem 自從 85 年紐約首演以后就鮮再製作。我們看一看 Requiem 錄音上的陣容便會明白。

 

Placido Domingo – tenor

Sarah Brightman – soprano

Paul Miles-Kingston – treble

Winchester Cathedral Choir

English Chmaber Orchestra – Lorin Maazel

 

另外再加上大鼓群,管風琴及合成器。不但配器難攪,選角亦不易;所以一般只會唱其中的一段。因為 Requiem 是彌撒曲式,是十分莊嚴的音樂,绝對是重口味之作。單看配器與聲部的組合,如果處理得適當的話會是一個超级發燒之作。Requiem 就是俱備以上的先决條件,再加上了傑出的錄音效果;難怪可以登上發燒榜及得到不少的獎項。Requiem 除了得到格林美獎外,亦有上過 TAS 及企鵝三星的美喻, 是不折不扣的佳作。我經常聽到人說 TAS 選的唱片音效雖然超桌,但部份樂曲過於曲高和寡;可能只有 HP 懂得欣賞。HP 亦多偏頗美國方面的錄音。企鵝的評價則較注重曲藝的表現,音效較次要;而企鵝亦較偏頗歐洲大陸方面的錄音。如果兩個榜都上的話,這個選擇會多一點的信心。要欣賞 Sarah Brightman 歌藝的話自然要聽其中最受歡迎的 Pie Jesu。牡丹仍需綠葉,與 Sarah Brightman 合唱的高音童聲 Paul Miles-Kingston 亦需記一功。Pie Jesu 絕對是測試人聲與高頻伸延的最佳選擇。喜歡爆栅,低頻及大型音樂的朋友可以選擇 Dies irae。大鼓的瞬變,樂器與人聲的分隔度絕對是一等一的錄音水準。作曲與配器的 ALW 亦功不可歿。自少受到父親的音樂薰陶的 ALW 以這套音樂劇獻给他的父親是最貼切不過。

 

Requiem的黑膠唱片是以數位錄音。其中最傑出的是Wally Traugott master的版本,而有小部份更是音效最頂班的處女膠 (VV) 製碟。Wally是 Capitol其中一個最著名的 master engineer,他 master過 Pink Floyd的 The Dark Side of the Moon, 大部份美版 Capitol的 Beatles出品,以至 Saturday Night Fever及 Round midnight 等。 Wally可算是 Capitol最有地位的 master engineer,他的製作絕對是頂級之作。

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Sarah Brightman 擔正的 Reuqiem, EMI/Angel DFO-38218

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Wally Traugott的 master是音效的保証,加上處女膠製碟的版本是 Requiem的最高境界。

 

高原 (3/14)

6/13

上期談到被俗稱為可樂膠的只是其中一種的 Virgin Vinyl 處女膠 (VV)。處女膠其實除了像可樂的透明淺啡色外還有其他不同的顏色,亦可以是不透明的黑色。無論如何處女膠理應可以改善音質。處女膠在70年代末期開始發揚光大;在80年代就連不以音效作賣點的大廠都用處女膠壓碟。這亦多拜以發燒制作為本的唱片公司冒起所影嚮。

Windhand Hill Records Sampler '81

這張 Windham Hill 用的處女膠呈綠色

 

Windham Hill 的錄音實在不錯,大部份亦使用 VV 來提升發燒效果。

 

大廠的處女膠制作並不一定全用在每一張的出品上。不同的唱片型號有分別;只有少部份的是處女膠而大部份的都不是,不同地方生產的亦有不同。不少的唱片公司只用處女膠在電台宣傳版 (Promo) 及部份的首版碟上,之后的則欠奉。為何它們不貫徹始終呢?解釋是一個字-錢。處女膠是否真的有效果,試一試便知。

Styx LP

這張加版的 A&M 出品用的 VV 呈紫色。

Styx Cover

有不少80年代的 A&M 迎出品都有部份是 VV,Styx 的碟亦佔有不少的 VV 版。

 

80年代美版的 EMI/Angel 不知是否因為受到美洲大陸的發燒小廠的薰陶,它亦有少暈使用處女膠壓碟。其中它們的數位版使用處女膠的數量較多。我們比較一下 Andre Previn TAS 上榜名盤 The Nutcracker,美版 EMI/Angel 的 SB-3788。單從封套及label 方面來看, VV 版與非 VV 版都無分別。唯一的分別是在 deadwax 上多了 KM (上回提及過北美的 VV 多由 KM 壓碟) 及用來比試的是其中的 Waltz of the Flowers。EMI 的錄音以音色優美見稱, 這張 Previn 的代表作自然不例外。樂器的分隔度高, 音場的闊度及深度亦有一定的高水平。聽 Waltz of the Flowers 開展時豎琴彈奏的部份。VV版的弦線份外清脆玲矓, 豎琴的週圍亦多一點空間的感覺。最明顯的是樂曲的 transition 份外清晰,這樣對於提升整体的 harmony 以致音樂的味道都有幫助。

Angel

美版的 EMI/Angel 亦有部份使用 VV。

The Nutcracker

頂部的 VV 版與下面的普通版在表面看來並無分別。

 

另一張要測試的是 Kenny G 的 Live。美版的 Kenny G Live 亦有少都份是 VV ,但在封套及 deadwax 上都並無大分別。Kenny G Live 中有不少的好歌, 我選了他的 Silhouette 來試。可能是現場錄音的關係, VV 的版本更加突顯會場的空間的感覺。掌聲多一D,樂器的分隔度提升D,音場深一D;每樣都多一D加起來就多很多。最突出的要算是 Kenny G 支色士風, 多一點的 articulation 使整体的演奏更顯出色。VV 版的背境事實亦較寧靜,這樣當然有助提升整体的效果。

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VV 版的 Kenny G Live。

Kenny G Live

頂部的 VV 版與下面的普通版在表面看來並無分別。

 

Warner 其實亦有 VV 版的唱片, 它稱之為 Quiex II。Quiex II 的唱片大部份都用在 Promo 電台宣傳版上。找來比較的是 Dire Straits 的 Brothers in Arms,這張 TAS 上榜的勁碟有很多令它成功的背境。當時正是 Dire Straits 的全盛時期,狀態正值最高峰。另一方面 Warner 找來 Masterdisk 來做母版,Masterdisk 是當時最出色的制版公司之一。更何況負責的是它們最頂班的 master engineer – Robert Ludwig。我選一隻美版 Masterdisk – RL與一隻美版Masterdisk – RL Promo的 Quiex II VV版來比較。選的歌是其中的 Money for nothing。Masterdisk – RL 版的電結他,合成器,鼓聲與人聲都己經是非常出色。不過 VV 版的樂器有更清晰的定位,開始的人聲由遠而近的效果更突出。鼓聲的動態更凌厲,有更大的迫力;真正的拳拳到肉。

Dire Straits Brothers in Arms

VV版的 Brothers in Arms。

Dire Straits

放在頂的 VV版只是多了個貼紙。(有時貼紙脫落了便與其他版無分別)

 

總括來說 VV的確對整体的音效都有所提升,這並非是一种作為銷售的技巧。更何況當年除了標榜使用 VV 的發燒唱片廠外,一般的大廠只將 VV用於宣傳版或限量版上。這亦可以体會到 VV版的珍貴之處。如果能夠找到的話,VV版是首選。

 

高原 (6/13)